Quand j’étais à l’école primaire, la Saint-Valentin était l’une de mes vacances préférées. Il y avait des cartes. Il était possible que votre béguin vous aime aussi. Et il y avait le chocolat – tellement de chocolat.

Je ne savais pas que les racines de ces vacances ressemblaient peu ou pas du tout à l’expérience de mon enfance. Nous n’avons jamais appris que la Saint-Valentin avait en fait commencé avec un vieux festival sans doute horrible, où il n’y avait pas de chocolat ou pas d’échange de jolies cartes rouges et roses.

Mais aimer ou détester, ce sont les choses que nous associons aux vacances d’aujourd’hui. Après tout, il y a une raison pour laquelle environ 114 millions de cartes de la Saint-Valentin sont échangées chaque année – c’est ce qu’on attend de nous.

Alors, comment diable sommes-nous passés d’une ancienne fête romaine à des vacances qui obligent beaucoup d’entre nous à dépenser pas moins de 147 $ pour célébrer? Il s’avère que cette histoire est vieille de milliers d’années – mais nous essaierons de la condenser.

Comment la Saint-Valentin a commencé et a évolué

Rome antique

Image du Cercle d'Adam Elsheimer Le Festival Lupercalien à Rome
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Les racines de la Saint-Valentin sont citées par certaines sources comme étant dans l’ancienne fête romaine de Lupercalia, en grande partie parce qu’elle avait lieu chaque année le 15 février – le lendemain de ce qui est aujourd’hui la Saint-Valentin – et impliquait des formes très primitives de fréquentation. et matchmaking. Mais c’est aussi la Rome antique qui a vu la célèbre exécution de Saint Valentin le 14 février, vers 278 après JC. La légende raconte que la veille de son exécution, il écrivit une lettre à la fille de son geôlier, avec qui il s’était lié d’amitié, et signa cette lettre: «De votre Valentin».

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Plus de deux siècles plus tard, le pape Gélase ordonna que Lupercalia soit remplacée par l’observation de la Saint-Valentin le 14 février. Cela, selon certains, a donné le ton à la tradition à venir d’aujourd’hui d’échange de «messages d’amour», peut-être en mémoire de la lettre d’adieu de la Saint-Valentin.

On attribue également aux Romains la construction de l’idée de Cupidon – un dieu de l’amour souvent représenté avec des flèches qui, comme le dit la légende, insuffle l’amour à ceux qui sont touchés par eux. La version romaine de Cupidon est adaptée d’Eros, un dieu de la passion et de la fertilité dans la mythologie grecque. Il semble que personne ne sache vraiment quand Cupidon était associé à la Saint-Valentin, mais le fait que les deux aient leurs origines dans la culture romaine antique suggère qu’il y a peut-être eu un chevauchement très précoce entre les deux.

Shakespeare (et Chaucer) amoureux

Image du Sonnet 18 de Shakespeare, une inspiration majeure pour la Saint-Valentin
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Lorsque Arnie Seipel de NPR a entrepris d’explorer l’histoire de la Saint-Valentin, il a découvert qu’elle avait d’abord été romancée par des auteurs classiques tels que William Shakespeare à la fin des années 1500 et Geoffrey Chaucer dans les années 1300.

Chaucer

Peter Travis, professeur d’anglais à Dartmouth, cite le poème épique de Chaucer Le Parlement des oiseaux, qui a été l’une des premières références littéraires à la Saint-Valentin, ou «Seynt Valentine’s Day», comme l’écrivait Chaucer. Une de ces mentions est faite, explique Travis à côté de la ligne, « Maintenant, bienvenue somer, avec votre fils, fils, qui exagère ces hivers. » En d’autres termes, lorsque nous célébrons l’amour dans les profondeurs les plus froides de l’hiver, disons février, c’est tellement réconfortant que l’été semble moins lointain.

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Shakespeare

Certains historiens littéraires attribuent à Shakespeare la pénétration de l’amour dans la culture populaire avec sa composition de « Sonnet 18 » – qui aurait été écrite entre 1593-1601 – signifiant: « Dois-je vous comparer à un jour d’été? » On ne sait pas quand et comment ce travail particulier a été associé à la Saint-Valentin, mais comme Chaucer, Shakespeare compare l’amour aux saisons.

Alors que les jours d’été peuvent s’estomper et tomber en «mois plus froids», écrit l’analyste de Shakespeare Lee Jamieson, «son amour est éternel. «

Bien sûr, la Saint-Valentin est immédiatement évoquée Hamlet – écrit entre 1599-1601 – lorsque le personnage Ophelia récite une chanson sur l’expérience d’une jeune femme des vacances, avec des paroles telles que « Demain est la Saint-Valentin » et « Pour être votre Valentin ».

Le 17e siècle et au-delà

La première carte jamais créée pour la Saint-Valentin (par Esther Howland)
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En 1700, la Saint-Valentin ferait son chemin de l’Europe aux États-Unis, ce qui correspond à la fondation des colonies nord-américaines entre 1607-1770. C’était selon HISTOIRE.com, « pour les amis et les amoureux de toutes les classes sociales pour échanger de petits gages d’affection ou des notes manuscrites. » Cependant, c’était plus courant en Angleterre, où la révolution industrielle a commencé plus tôt et a finalement inclus la production de « valentines fantaisie ». [that] étaient extrêmement coûteux à importer. «

On raconte qu’une Américaine, Esther Howland, fut tellement intriguée lorsqu’elle reçut sa première salutation anglaise pour la Saint-Valentin en 1847 qu’elle en tomba amoureuse …