Better Dairy, une start-up britannique développant des produits laitiers sans animaux fondée sur Entrepreneur First (EF), a levé 1,6 million de livres sterling de capital de démarrage. La société basée à Londres est actuellement en phase de R&D pour développer des produits «moléculairement identiques» aux produits laitiers traditionnels, sans utiliser d’animaux dans le processus de production.

Ce tour de table a été mené par Happiness Capital, avec un certain nombre d’autres investisseurs dans l’espace. Ils comprennent CPT Capital, Stray Dog Capital et Veg Capital, en plus de plusieurs investisseurs providentiels anonymes. De meilleurs produits laitiers dit qu’il utilisera les fonds pour accélérer ses efforts de R&D, dans le but de commercialiser ses premiers produits au début de 2022.

Fondée en 2019 par Jevan Nagarajah (PDG) et Dr Christopher Reynolds (CTO), tous deux anciens de l’Imperial College de Londres mais qui se sont réunis pendant le programme de création d’entreprise d’EF, Better Dairy utilise les progrès technologiques pour s’attaquer au marché laitier extrêmement insoutenable. Nagarajah a une vaste expérience avec des entreprises technologiques, y compris des séjours chez Rocket Internet, SumUp et Ritua, et a fondé la première start-up de «cuisine sombre» ShareDining. Pendant ce temps, Reynolds est titulaire d’un doctorat et d’un certain nombre d’études de troisième cycle en bioinformatique et biologie synthétique, et possède un diplôme en sciences naturelles qui comprend la chimie et la biochimie.

Nagarajah affirme que l’élevage laitier est « extrêmement non durable », notant qu’il libère l’équivalent de plus de 1,7 milliard de tonnes de CO2 dans l’atmosphère chaque année et qu’il faut 650 litres d’eau pour produire seulement 1 litre de lait. « Les produits laitiers eux-mêmes contiennent plusieurs polluants indésirables, tels que les hormones de croissance et les antibiotiques, en raison du processus de traite des vaches mères et ne sont donc pas les mieux adaptés à la consommation humaine », ajoute-t-il.

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Alors que les alternatives à base de plantes gagnent en popularité, Nagarajah soutient qu’elles ne sont pas une solution complète car elles manquent souvent de saveur, de texture et de profil nutritionnel. Et bien qu’ils puissent prendre des parts de marché, il ne pense pas que les alternatives végétales aux produits laitiers réussiront à perturber «radicalement» l’industrie laitière et la chaîne d’approvisionnement existantes de 700 milliards de dollars. C’est là qu’intervient Better Dairy.

«Au lieu de cela, nous utilisons la fermentation de la levure et la biologie pour produire des produits qui sont moléculairement identiques aux produits laitiers traditionnels», explique-t-il. «Nous suivons un processus très similaire à celui du brassage de la bière, mais le résultat final dans notre cas est de gros barils de produits laitiers au lieu de bière. Ce processus de fabrication, bien qu’apparemment futuriste, est en fait déjà utilisé pour produire diverses enzymes pour la production alimentaire, comme la présure, et pour fabriquer de nombreux produits médicaux tels que l’insuline, nous ne faisons donc que bâtir sur cela ».

Better Dairy est encore au début de son processus de R&D, mais a déjà réussi à produire ses premiers échantillons laitiers en laboratoire. Le premier défi était de manipuler la levure pour produire une première preuve de concept laitière. «Après cela, nous pensons avoir trouvé une voie claire pour évoluer vers des produits commercialement viables», a déclaré Nagarajah. « Alors que certains de nos jalons sont des cases à cocher, comme le renforcement de nos capacités de fabrication, les principaux défis que nous devons surmonter tournent autour de l’optimisation de notre processus de fabrication de bout en bout. »

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C’est parce que, explique le co-fondateur de Better Dairy, les produits laitiers sont un produit relativement bon marché. Pour perturber de manière réaliste le marché laitier existant, la startup devra atteindre un certain niveau d’efficacité, sinon elle risque de réussir à produire de meilleurs produits laitiers, mais échouera toujours globalement en raison de prix prohibitifs.

«Nous nous concentrons initialement sur les protéines laitières avec l’intention d’élargir notre gamme aux graisses au fil du temps», déclare Nagarajah. «Les principales protéines laitières, le lactosérum et la caséine, présentent de nombreux avantages structurels et nutritionnels et sont utilisées comme ingrédient dans des milliers de produits alimentaires. Ils sont essentiels pour obtenir la texture des produits laitiers comme le fromage, mais sont également largement utilisés dans les soupes et les plats cuisinés, les pâtisseries et les gâteaux, les chocolats et les bonbons, ainsi que les pâtes et le pain. Ils se retrouvent même dans des produits comme les hamburgers et les pépites de poulet pour augmenter la teneur en protéines et ajouter de la texture.

«Alors que notre intention initiale était de permettre une vague de meilleurs produits laitiers, nos ambitions se sont développées pour faire face à la perturbation de toute la chaîne d’approvisionnement laitière dans les catégories laitières et non laitières. Notre vision est de créer un monde où les gens sont végétaliens sans s’en rendre compte ».