La fracture numérique n’est pas un phénomène nouveau. Pourtant, cela a largement surpris les Américains lorsque, lorsque les États-Unis ont commencé à fermer en mars pour ralentir la propagation de Covid-19, les écoles ont eu du mal à aller de l’avant avec les cours en ligne.

Il ne s’agissait pas simplement de changer le programme des élèves. Beaucoup n’avaient pas d’accès Internet ou d’ordinateurs personnels – et certains ont manqué les deux. Selon USAFacts, une organisation impartiale financée par l’ancien PDG de Microsoft Steve Ballmer, 4,4 millions de ménages avec enfants n’avaient pas un accès constant aux ordinateurs pour l’apprentissage en ligne pendant la pandémie.

C’est un problème que deux étudiants de Stanford, Isabel Wang et Margot Bellon, font tout ce qu’ils peuvent pour y faire face, et avec un certain succès. Avec leur tenue 501 (c) (3) âgée de six mois, Bridging Tech, ils ont déjà livré plus de 400 ordinateurs portables remis à neuf aux enfants qui en ont le plus besoin – ceux qui vivent dans des refuges pour sans-abri – à commencer par les étudiants de la région de la baie, vrai À San Francisco seulement, on estime à 2 000 le nombre d’étudiants sans abri.

Sans surprise, cela a commencé comme un projet passionné pour les deux, bien que les deux se soient engagés à construire une organisation durable. Ils se sont toujours souciés de la fracture numérique; maintenant ils en ont trop vu pour s’en éloigner.

Wang, pour sa part, a grandi dans la ville aisée de Cleveland, Oh., Banlieue de Shaker Heights, où «il y avait toujours des tensions raciales», fait-elle remarquer. (Le roman à succès « Little Fires Everywhere » se déroule au même endroit pour la même raison.) En partie à cause du « racisme dans notre communauté », Wang s’est impliqué dès le début dans des initiatives de santé publique ciblant des personnes issues de milieux, et certaines d’entre elles. l’accent était mis sur un accès équitable à l’éducation.

Bellon, un étudiant en biologie que Wang a rencontré à Outdoor House, une maison sur le thème du plein air initiée par des étudiants à Stanford, avait des intérêts similaires dès le début, dit-elle. Elle a grandi à San Mateo, en Californie, et a fait du bénévolat dans des refuges pour sans-abri au lycée et au collège, des expériences qui l’ont sensibilisée aux défis posés par le manque d’accès à la technologie. Le simple fait d’avoir accès au Wi-Fi pourrait signifier essayer de travailler en dehors d’un Starbucks, note-t-elle; pour beaucoup, c’est le seul ordinateur disponible dans une bibliothèque. Lorsque le monde s’est fermé au printemps, Bellon s’est rendu compte que ces options n’étaient plus disponibles pour les nombreuses personnes qui en avaient désespérément besoin.

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Comme tous deux ont quitté le campus plus tôt cette année, ils ont également réussi à se réunir pour résoudre le problème et maintenant 30 autres bénévoles, presque tous des camarades de Stanford, contribuent également à l’effort.

Pourtant, la tenue pourrait avoir besoin de plus d’aide.

Jusqu’à présent, Bridging Tech s’est concentré sur la sécurisation des ordinateurs portables pour les étudiants qui n’ont pas accès à la technologie. Citrix Systems et Genetech figuraient parmi les plus gros bailleurs de fonds, mais il est facile d’imaginer que l’organisation émergente pourrait utiliser beaucoup plus l’aide des nombreux géants de la technologie de la région.

Une fois qu’il a utilisé des ordinateurs peu utilisés, ils sont remis à une poignée de rénovateurs avec lesquels Bridging Tech travaille. Tous garantissent leur travail pendant un an. L’un de ces partenaires, Computers 2 Kids à San Diego, fournit également des instructions claires pour que les enfants puissent commencer sans beaucoup d’aide.

Lorsqu’on lui a demandé si d’autres enfants pourraient se retrouver avec un outil qu’ils ne peuvent pas utiliser, Bellon dit que les refuges pour sans-abri dans la région de la baie ont généralement des bénévoles en technologie pour aider les enfants à allumer les ordinateurs et à démarrer, et des organisations comme ShelterTech se sont associées. avec Bridging Technology pour garantir que ces jeunes récepteurs informatiques aient également accès au Wi-Fi.

Entre-temps, Bridging Tech a également lancé un programme de tutorat ainsi qu’un programme de mentorat basé sur des activités plus axées sur les compétences telles que l’informatique.

Ce sont de nombreuses pièces émouvantes pour deux étudiants qui, il n’y a pas si longtemps, se concentraient principalement sur la tâche suivante. Cela ne les empêche pas de voler vers d’autres zones géographiques en fonction de la traction qu’ils ont vue dans le nord de la Californie. Bellon dit qu’ils ont déjà parlé avec des refuges à New York, Los Angeles, Boston, Washington, Atlanta et une poignée d’autres villes et que, sur la base des mêmes besoins, ils cherchent également des moyens de s’associer avec eux.

Ils devraient essayer, suggère Bellon. Au fur et à mesure qu’ils deviennent de plus en plus conscients, il y a des enfants défavorisés dans tout le pays qui ont été contraints de suivre des cours à distance alors que la pandémie continue de prendre du retard sur leurs pairs.

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Ce n’est apparemment pas un problème que les gouvernements fédéral ou des États résoudront seuls sans plus de solution. Considérez qu’environ un adolescent sur cinq en Amérique, dans une enquête du Pew Research Center de 2018, a déclaré qu’il était souvent ou parfois incapable de faire ses devoirs parce qu’il n’avait pas un accès fiable à un ordinateur ou à une connexion Internet. Dans la même étude, un quart des adolescents à faible revenu ont déclaré ne pas avoir accès à un ordinateur à la maison.

Si Wang et Bellon se sentent urgents pour étendre la portée de Bridging Tech, c’est parce que le problème nécessite une urgence. La question est de savoir comment ils développent leurs ambitions. Actuellement, les ordinateurs en cours de rénovation par Bridging Tech sont livrés, par exemple, directement aux refuges par des bénévoles qui les y conduisent. Bridging Tech n’a pas encore le réseau ou l’infrastructure ailleurs pour garantir que la même chose se produise dans d’autres villes.

Les deux fondateurs sont conscients de leurs limites. Wang dit très explicitement que non seulement Bridging Tech a besoin de plus de dons d’appareils, mais que, pour commencer, il peut tirer parti des compétences d’un rédacteur de subventions, d’un spécialiste du marketing et d’un professionnel du développement qui peuvent aider à présenter la tenue à d’autres organisations partenaires potentielles. . «Nous sommes des étudiants, donc tout ce que les gens peuvent nous apprendre est très précieux», dit-elle.

Elle admet également volontiers que Bridging Tech « n’a pas le processus de don en nature dans d’autres villes, donc nous commençons généralement à acheter ces appareils. » (Une façon de le faire est de passer par une organisation appelée Whistle, qui paie les utilisateurs pour leurs anciens appareils, mais leur permet également de faire don de leurs bénéfices.)

En attendant, ils font encore plus que la plupart d’entre eux, y compris le don permanent de ces appareils. (La plupart des enfants doivent rendre les appareils fournis par l’école à la fin de l’année.)

Les deux veulent également continuer, même après que Wang soit retourné à l’école et que Bellon passe à une maîtrise l’année prochaine.

«Pour une société plus juste», dit Bellon, la technologie doit être clairement équitable. « Covid a exacerbé ces problèmes, mais vous avez besoin de technologie pour tout et cela ne disparaîtra pas. »