Un gros morceau de glace vient de se détacher de la plus grande plate-forme de glace restante de l’Arctique – 79N, ou Nioghalvfjerdsfjorden – dans le nord-est du Groenland.

La partie éjectée couvre environ 110 kilomètres carrés; les images satellites montrent qu’il a été brisé en plusieurs petits morceaux.

La perte est une preuve supplémentaire, selon les scientifiques, du changement climatique rapide qui se produit au Groenland.

«L’atmosphère dans cette région s’est réchauffée d’environ 3 degrés Celsius depuis 1980», a déclaré le Dr Jenny Turton.

« Et en 2019 et 2020, il y a eu des températures estivales record », a déclaré le chercheur polaire de l’Université Friedrich-Alexander en Allemagne à BBC News.

Environ 80 km de long et 20 km de large, Nioghalvfjerdsfjorden est le front flottant du courant de glace du nord-est du Groenland – où il s’écoule de la terre dans l’océan pour se mettre à flot.

Au bord d’attaque, le glacier 79N se divise en deux, avec un petit éperon tournant directement vers le nord. C’est cet éperon, ou affluent appelé le glacier de Spalte, qui s’est désintégré.

La couverture de glace était déjà gravement cassée en 2019; La chaleur de cet été a été sa dernière chute. Le glacier de Spalte est devenu une flotte d’icebergs.

Regardez bien les images satellites et les températures de l’air plus élevées dans la région peuvent être clairement vues du grand nombre d’étangs de fonte qui reposent sur la glace plate.

La présence d’une telle eau liquide est souvent problématique pour les plates-formes de glace. S’il remplit des fissures, les ouvrir peut aider. L’eau poussera les fissures vers le bas et les conduira vers le bas de l’étagère dans un processus connu sous le nom de fracturation hydraulique. Cela affaiblit une plate-forme de glace.

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Les océanographes ont également documenté des températures de la mer plus chaudes, ce qui signifie que la glace du plateau est presque certainement fondue par le bas également.

« Le 79N n’est devenu que récemment ‘la plus grande plate-forme de glace arctique restante’, après que le glacier Petermann dans le nord-ouest du Groenland a perdu beaucoup de surface en 2010 et 2012 », explique le professeur Jason Box de la Commission géologique du Danemark et du Groenland (GEUS). .

«Ce qui rend le 79N si important, c’est la façon dont il est attaché à la calotte glaciaire intérieure, et cela signifie qu’un jour – si le climat se réchauffe comme prévu – cette région deviendra probablement l’un des principaux centres d’action pour la déglaciation du Groenland. «

L’écoulement de glace dans le nord-est du Groenland draine environ 15% de la calotte glaciaire intérieure. Le ruisseau mène sa glace vers la N79 ou le couvercle du glacier juste au sud, Zachariae Isstrom. Zachariae a déjà perdu la majeure partie de sa banquise flottante.

Le professeur Box a déclaré que le N79 pourrait résister plus longtemps car il était coincé à l’avant par certaines îles. Cela assure une certaine stabilité. Mais, a-t-il ajouté, la planche s’amincit, bien que généralement plus en arrière le long du tronc.

« Cela entraînera probablement la désintégration du N79 hors du milieu, ce qui est assez unique. Je ne pense pas que cela se produira avant 10 ou 20 ans. Qui sait? » a-t-il déclaré à BBC News.

Le mois de juillet a vu une autre construction de grande plate-forme de glace dans l’Arctique qui a perdu une superficie importante. Il s’agissait de la plate-forme de glace Milne sur le bord nord de l’île d’Ellesmere, au Canada.

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Quatre-vingts kilomètres carrés se sont détachés de Milne, laissant un segment encore sécurisé de seulement 106 kilomètres carrés. Milne était le plus grand vestige intact d’un plateau plus large couvrant 8 600 kilomètres carrés au début du 20e siècle.

Le taux de fonte rapide au Groenland a été souligné le mois dernier dans une étude analysant les données des satellites américano-allemands Grace-FO. Ces engins spatiaux peuvent suivre les changements dans la masse de glace en observant les changements dans l’attraction de la gravité locale. Ils pèsent essentiellement la calotte glaciaire.

La mission Grace a constaté que 2019 était une année record, la calotte glaciaire perdant quelque 530 milliards de tonnes. C’est assez d’eau de fonte s’écoulant de la terre dans l’océan pour élever le niveau de la mer de 1,5 mm dans le monde.