Zakir Hossain Khokan en a presque assez.

Cela fait des semaines qu’il n’a pas été autorisé pour la dernière fois à quitter la chambre qu’il partage avec 11 autres personnes.

La chambre est nue, à l’exception de six lits superposés à ossature métallique. Des vêtements et une seule serviette pendent devant les lits, offrant un peu d’intimité.

«Jour et nuit, nous ne sommes que dans une seule pièce», dit-il. «En fait, cela torture nos esprits. C’est comme une peine de prison.

« Alors nous ne pouvons pas prendre de distance sociale parce qu’il n’y a pas d’espace. »

Ayant déjà attrapé Covid-19, récupéré et retourné au travail, Zakir pensait que ses pires jours étaient passés. Son dortoir a été débarrassé du virus en juin.

Mais le mois dernier, un nouveau cluster s’est développé dans le dortoir, et comme des milliers de travailleurs migrants, il a de nouveau été mis en quarantaine.

Une fois loué pour le contrôle du virus, le succès de Singapour s’est effondré lorsque le virus a atteint ses nombreux dortoirs pour travailleurs étrangers, ce que les militants disent avoir dû venir à un kilomètre.

Aujourd’hui, des mois plus tard, Singapour rapporte des cas quotidiens à un chiffre dans la communauté locale. Les gens retournent au travail, les cinémas sont à nouveau ouverts et les rires des restaurants se font à nouveau entendre.

Mais bon nombre des revenus les plus bas de Singapour restent et font face à l’incertitude.

Les hommes qui ont construit la ville

Singapour a vu ses premiers cas de virus importés fin janvier – des semaines plus tard, il y avait plus de 100 cas.

Un vaste programme de recherche de contacts a commencé et une application nationale de recherche de coronavirus a été déployée. Les avertissements publics ont été renforcés et clairement communiqués. Les épidémiologistes de Harvard ont qualifié le système de Singapour de «l’étalon-or pour une détection presque parfaite».

Mais il y avait une montée de crise, invisible pour la plupart de la population.

Singapour compte plus de 300 000 travailleurs étrangers à bas salaires originaires de pays comme l’Inde et le Bangladesh, qui sont principalement employés dans des secteurs tels que la construction et la fabrication.

Leur droit de vivre à Singapour est lié à leur travail et leur employeur doit fournir un logement moyennant des frais. Ils font la navette de leurs dortoirs dans des fourgons bondés aux chantiers de construction où ils travaillent et prennent des pauses avec des hommes d’autres dortoirs bondés – des conditions parfaites pour que le virus se propage.

En l’absence de règles légales d’occupation maximale, à l’époque pré-Covid, il était normal que jusqu’à 20 hommes partagent une chambre dans un dortoir.

Fin mars, le groupe de défense des droits des migrants Transient Workers Count Too (TWC2) a averti que « le risque d’un nouveau cluster au sein de ce groupe reste indéniable ».

Des semaines après qu’un verrouillage national partiel eut largement maîtrisé la situation pour le grand public, les prédictions des activistes se sont réalisées. Des centaines de nouveaux cas de travailleurs migrants ont été découverts chaque jour.

Depuis la mi-avril, le gouvernement a publié deux chiffres quotidiens différents: les cas parmi la communauté locale et ceux dans les dortoirs.

Les statistiques montrent le contraste frappant entre le nombre élevé de cas dans les dortoirs et le nombre de cas dans la communauté, qui est si faible qu’ils sont à peine enregistrés dans le graphique ci-dessous.

« Covid-19, comme toute autre pandémie, est une pandémie d’inégalité », a déclaré Mohan Dutta, professeur de communication à l’Université Massey, à la BBC.

« Comment nous le communiquons – comme l’idée de signaler deux numéros différents à Singapour … [these] rendre les inégalités encore plus apparentes. Tu pourrais même aller jusqu’à le dire [an example of] «autre». «

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Inclus

Les autorités ont décidé de fermer les dortoirs.

Environ 10 000 travailleurs migrants en bonne santé dans des quarts de travail essentiels ont été transférés vers d’autres logements – un personnel restreint pour faire fonctionner le pays.

Mais la plupart ont été piégés dans les dortoirs – certains n’étaient même pas autorisés à quitter leurs chambres – pendant que des tests de masse étaient en cours. Les travailleurs infectés ont été progressivement retirés, isolés et traités.

Ce fut une expérience remarquablement différente de celle du verrouillage que le reste du pays a traversé, avec des achats autorisés, des exercices quotidiens encouragés et chaque type de point de vente offrant la livraison. Ces gens étaient vraiment enfermés, avec seulement des repas de base livrés à eux.

« Une fois le verrouillage en place, nous n’avons pas été autorisés à quitter la pièce. Nous n’avons pas non plus été autorisés à aller à côté », a déclaré à la BBC Vaithyanathan Raja du sud de l’Inde.

La tournure des événements a contraint de nombreux Singapouriens à faire face aux conditions de vie de bon nombre de ces travailleurs migrants – l’attention soudaine, associée à de nouvelles mesures d’hygiène, a déclenché une vague de collecte de fonds caritatives et de nombreux opérateurs de dortoirs s’efforcent d’améliorer les conditions. .

Mahalingam Vetriselvan, un travailleur indien de 51 ans, dit que les installations de son dortoir étaient correctes, mais que les lits superposés densément remplis ont maintenant été remplacés par des lits simples placés « à bonne distance ».

Un autre employé étranger a envoyé des photos similaires de son dortoir en cours de rénovation, affirmant que le nombre de lits était passé de 15 à huit.

Un autre employé a déclaré à la BBC qu’il avait eu la chance d’être transféré dans un hôtel par son employeur.

Mais ce n’était pas le cas pour Zakir, qui est du Bangladesh et travaille comme coordinateur de projet dans la construction.

Après avoir été hospitalisé avec Covid-19, il s’est rétabli dans un logement temporaire avant d’être finalement renvoyé dans son dortoir.

«J’ai quitté le dortoir le 17 avril et à mon retour le 9 juillet, je n’ai vu aucune amélioration», a-t-il déclaré.

Selon Zakir, sa chambre – qui mesure environ 6 mètres sur 7 – est partagée par un maximum de 12 hommes.

« Ils disent que nous devons nous distancer socialement, mais pour nous c’est une blague », a déclaré Zakir.

« Comment avons-nous de l’espace pour nous distancer dans la petite pièce? »

Chaque étage abrite 15 de ces salles – ou jusqu’à 180 personnes, en supposant que chaque pièce est complètement remplie. Ils partagent une installation de toilette, avec six lavabos, cabines de douche, toilettes et urinoirs, dit Zakir.

Les directives gouvernementales stipulent qu’il doit y avoir 15 lits pour une toilette, une douche et un lavabo.

« Ils nous demandent de le garder propre, mais il n’y a pas de savon dans le distributeur de savon », a déclaré Zakir.

La BBC a contacté l’opérateur du dortoir mais n’a pas entendu.

Selon Dipa Swaminathan, le fondateur du groupe de défense des droits des migrants Its Raining Raincoats, de telles conditions sont depuis longtemps la norme pour de nombreux travailleurs.

« Les choses dont nous parlons maintenant – leurs dortoirs, leur nourriture – ces choses existent depuis des années », a-t-elle déclaré à BBC News.

« La raison pour laquelle nous n’en entendons pas parler est qu’ils ne sont pas du genre à se plaindre. Ils sont très reconnaissants de ce qu’ils ont ici. [in Singapore]. S’ils ressentent un quelconque stress, ils ont vraiment atteint un point de rupture. «

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Il y a des histoires sinistres de la pression que la pandémie a exercée sur les travailleurs. Il y a eu plusieurs rapports de tentatives de suicide, de décès ou d’automutilation.

Une vidéo répandue – qui n’a pas pu être vérifiée de manière indépendante – montrait un employé debout sur ce qui semblait être un rebord de fenêtre de dortoir – avant d’être attrapé par ses colocataires.

«Je vois un certain nombre de personnes de mon dortoir, elles appellent leurs familles et disent qu’elles ne peuvent pas gérer la situation», a déclaré Zakir, qui dirige elle-même une association pour les travailleurs migrants.

« Ils pleurent et disent qu’ils veulent rentrer chez eux. »

Les problèmes de salaire contribuent également à une partie de ce stress mental, les familles à la maison dépendant du salaire des travailleurs.

« Nous ne pouvons pas envoyer d’argent parce que nous ne pouvons pas sortir », a déclaré Zakir, ajoutant que certains autres n’avaient pas reçu leur salaire habituel.

Le département de la main-d’œuvre a déclaré à la BBC que tous les travailleurs étrangers qui travaillent à plein temps devraient recevoir leur salaire, mais que pour ceux qui ne peuvent pas travailler « il serait irréaliste d’imposer une exigence unifiée à tous les employeurs ».

Au lieu de cela, les employeurs doivent «s’engager et s’entendre … sur des modalités salariales appropriées».

Un post-mortem

Singapour s’est depuis engagée à améliorer encore les conditions des travailleurs migrants – le gouvernement affirme que d’ici la fin de 2020, chaque résident fournira au moins 6 m2 / personne de surface habitable.

Jusqu’à 10 lits peuvent être attribués à chaque chambre, chacun d’eux devant être distants d’au moins 1 mètre.

La question qui se pose maintenant est de savoir comment la situation pourrait devenir si mauvaise dans les dortoirs alors que, comme le disait le professeur Dutta, « de nombreuses organisations signalaient déjà des problèmes de base avant que la pandémie ne frappe ».

Le Premier ministre Lee Hsien Loong a admis que la réponse du gouvernement à la menace des dortoirs n’était «pas sans défauts», mais que «la vie communautaire sous quelque forme que ce soit comporte des risques».

« Nous avons renforcé les précautions. Pendant un certain temps, celles-ci ont semblé adéquates. Mais ensuite, des grappes plus importantes ont éclaté dans les dortoirs, menaçant de nous submerger », a-t-il déclaré dans un discours au parlement plus tôt ce mois-ci peu après avoir remporté une élection. dans lequel la question des migrants n’était qu’un point mineur de discussion.

Bien qu’il ait admis que des erreurs avaient été commises, il a conclu en disant: «Dans le brouillard de la guerre, il n’est pas toujours possible de prendre les décisions parfaites».

Le mois dernier, le gouvernement a déclaré que tous les travailleurs vivant dans des dortoirs s’étaient rétablis ou avaient été testés pour le Covid-19 sans.

Mais quelques semaines plus tard, de nouveaux grappes de virus ont fait surface dans une poignée de dortoirs.

Zakir ne sait pas quand il sera libéré. Son plus grand espoir maintenant, dit-il, est simplement de retourner au travail et que les choses puissent s’améliorer pour les travailleurs migrants à Singapour.

« Beaucoup d’entre nous ont passé un long moment ici. Pour moi, je suis ici depuis 17 ans – c’est comme si nous faisions déjà partie de Singapour », a-t-il déclaré.

« Nous ne demandons pas à être traités comme des citoyens. Traitez-nous simplement comme vous le feriez pour un humain – comme si nous faisions partie de la société. Si cela pouvait être ainsi, ce serait formidable. »

Reportage supplémentaire de Krithiika Kannan, images de South Asia Visual Journalism