Le deuxième tour de la Coupe de la Ligue japonaise n’est normalement pas une actualité internationale. Mais lorsque le Yokohama FC a joué contre Sagan Tosu le mois dernier, il a fait les gros titres dans le monde entier. Pourquoi?

Parce que le capitaine de Yokohama, Kazuyoshi Miura, avait 53 ans.

La carrière sans fin de Miura a fasciné les fans de football du monde entier. Ses extensions de contrat sont rapportées par la BBC et CNN. Il détient le record Guinness du « plus vieux buteur du monde ».

Même son inclusion dans le jeu vidéo FIFA 20 – après y être apparu pour la première fois il y a 24 ans – a fait la une des journaux.

Alors, qui est « King Kazu » et pourquoi continue-t-il à jouer? Quel est le secret d’une carrière de footballeur qui dure au moins 15 ans de plus que la moyenne?

L’histoire, a-t-il raconté à la BBC, a commencé avec la Coupe du monde 1970, Pelé et un appareil photo 8 mm.

Miura a grandi dans une famille de footballeurs à Shizuoka, où le jeu est populaire depuis longtemps. Son frère aîné Yasutoshi est également devenu professionnel et leur père était un grand fan.

«Mon père était au Mexique en 1970 pour regarder la Coupe du monde», explique Miura par l’intermédiaire d’un traducteur. «Il a filmé les matchs avec une caméra vidéo 8 mm. À l’époque, Pelé a joué et j’ai grandi en regardant la vidéo de mon père. »

Miura n’avait que trois ans en 1970, mais la vidéo autodidacte, répétée encore et encore, a eu un impact durable.

«Je suis devenu fan du football brésilien», dit-il. « Depuis que j’étais petit garçon, je voulais vivre en tant que joueur professionnel. »

Le père de Miura était associé au Brésil et l’adolescent a quitté l’école de Shizuoka à l’âge de 15 ans pour y déménager.

«À cette époque, il n’y avait pas encore de J-League [la Ligue professionnelle japonaise a démarré en 1993]», Se souvient Miura. « Il n’y avait donc aucun moyen de devenir footballeur professionnel au Japon. »

Il a signé pour la Juventus, une équipe professionnelle basée à Sao Paulo, mais ce n’était pas un début facile. Il vivait dans un dortoir avec d’autres jeunes joueurs, âgés de 15 à 20 ans, et parlait peu le portugais.

«Je ne comprenais pas la langue et les coutumes étaient différentes, alors bien sûr je me sentais seule», dit Miura. « Les trois premiers mois ont été très difficiles. »

Mais il était déterminé à s’améliorer. Il s’est lancé dans des séances d’entraînement. Il a appris le portugais. Il s’est fait des amis. Il devait réussir au Brésil car il n’y avait en fait pas de plan B. Lorsqu’on lui a demandé s’il y avait une carrière alternative, si le football n’avait pas fonctionné, il fait une pause.

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«Je n’en ai aucune idée», dit-il finalement. «Je voulais juste être footballeur. C’est donc la question la plus difficile à répondre. »

En 1986, trois ans après avoir déménagé au Brésil, Miura a signé pour Santos, où Pelé – la star de ces vidéos 8 mm – a joué la majeure partie de sa carrière. Il a passé plus de quatre ans au Brésil dans plusieurs clubs.

Il est retourné au Japon en 1990, une véritable superstar. En 1993, première saison de la J-League, Miura a été nommée le joueur le plus précieux, battant notamment l’Anglais Gary Lineker.

En 1994, il a été prêté à Gênes en Italie et est devenu le premier joueur japonais de Serie A. Il a dû être opéré après son premier match – il a frappé la tête de la légende italienne Franco Baresi – n’a marqué qu’un but et n’en est resté qu’un. saison. . Mais son séjour en Italie n’a fait qu’augmenter son statut à la maison.

« Il est difficile de surestimer son importance », a déclaré Sean Carroll, journaliste de football au Japon.

« Il est intrinsèquement lié à la naissance et au développement du football professionnel au Japon … il a atteint le statut divin, à certains égards je pense similaire à [Diego] Maradona en Argentine », explique Carroll.

« Il y a toute une génération de joueurs professionnels, peut-être même deux générations maintenant, qui le citent comme leur modèle quand ils étaient enfants. »

Mais pourquoi joue-t-il toujours?

En 2005 – à 38 ans – Miura a signé pour son club actuel, le Yokohama FC, en deuxième division japonaise. Il est devenu un joueur clé, jouant 39 fois lorsque l’équipe a remporté la promotion dans la première division en 2006.

Bien qu’ils aient été relégués après une saison, Miura est restée un incontournable pour Yokohama dans le deuxième niveau jusqu’à la quarantaine. En 2016, il a joué 20 fois et marqué deux fois.

Il avait 49 ans.

Miura se blesse rarement (sauf lorsqu’il rencontre Franco Baresi) et est connu pour son régime de remise en forme. Il parle à la BBC après l’entraînement, en peignoir, avec un sac de glace à la jambe.

«Il me faut certainement plus de temps que les jeunes joueurs pour récupérer», dit-il. « Mais même si c’est très difficile, j’ai la passion de vouloir jouer, donc ça me permet de continuer. »

Et, outre sa forme physique, il y a une autre raison à la très longue carrière de Miura: sa popularité.

En 1998, juste avant la première Coupe du monde du Japon, Miura a été exclu de l’équipe, ajoutant une couche de sympathie à son statut de superstar. Mais plus important encore, il est connu pour être simplement une personne gentille.

Le rédacteur en chef du magazine J Soccer, Alan Gibson, a rencontré Miura pour la première fois en 1993 et ​​l’a arbitré lors de matchs amicaux à plusieurs reprises alors qu’il jouait pour Vissel Kobe au début des années 2000.

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«C’était un gentleman sur le terrain – j’ai vraiment aimé l’arbitrer», a déclaré Gibson.

Tout le monde l’aime. Bien qu’il soit «le roi», il ne s’est pas rendu à la Coupe du monde. Et comme il a joué pour Yokohama pendant si longtemps, il n’a pas remporté de championnat récemment avec une équipe que tout le monde déteste. »

Cette popularité pousse plus de gens à regarder les matchs de Yokohama – «S’ils savent qu’il joue, 3 000 ou 4 000 personnes supplémentaires se présenteront», dit Gibson – et encourage un certain nombre de sponsors.

Cela est lié à une dernière raison de la longévité de Miura: la tendance respectueuse – ou peut-être sentimentale – qui traverse la société japonaise.

Un entraîneur, tout en faisant l’éloge de Miura, dit à la BBC que « King Kazu » est devenu un « panda » à Yokohama – c’est-à-dire une curiosité rare et très appréciée plutôt qu’un joueur sérieux. Bien qu’il ait joué deux fois en Coupe de la Ligue, il n’a pas joué dans la ligue cette saison et n’a joué que trois fois l’an dernier.

Sean Carroll dit que l’expérience de Miura est importante dans les vestiaires de Yokohama, mais reconnaît que sa très longue carrière en dit plus sur la société japonaise.

«La hiérarchie est incroyablement importante au Japon de toute façon, mais si vous avez contribué autant que Kazu, il est à peu près sous contrat tant qu’il en veut un», dit-il.

«L’idée qu’il ‘travaille dur’ et ‘agit comme une source d’inspiration’ est souvent reprise par les fans et les médias, réalisant une sorte de conte de fées ‘tout est possible’. Ce qui reflète à nouveau la culture japonaise. »

Mais même cela n’explique pas tout à fait la longévité de Miura. Après tout, ce ne sont pas les supporters ou les sponsors qui, jour après jour, à l’âge de 53 ans, franchissent la barrière de la douleur.

On demande souvent à Miura quel est le «secret» de sa carrière. Il insiste sur le fait qu’il n’y a pas de secret – sauf le travail acharné et le dévouement. Mais peut-être que le secret réside dans la réponse à la dernière question.

Kazu, 53 ans, qui s’entraîne tous les jours à Yokohama, aime taper dans le ballon autant que le garçon de 15 ans qui s’est envolé pour le Brésil avec quelques mots portugais et une tête pleine de rêves?

« Oui, j’aime toujours jouer au football – à tout moment », dit-il. « Vraiment, je l’apprécie encore plus que lorsque j’étais au Brésil. »