Des centaines d’éléphants du Botswana sont morts de causes inconnues au cours des derniers mois. En effet, plus de 300 éléphants sont morts et les autorités botswanaises tentent toujours de démêler la cause. Les éléphants tournent en rond et semblent étourdis avant de tomber subitement. Personne ne sait pourquoi.

Le comportement bizarre et le nombre de morts suggèrent aux experts qu’il est peu probable que des maladies connues comme la tuberculose puissent affliger les éléphants sauvages. Les défenses des éléphants ne manquent pas, ce qui exclut donc le braconnage pour l’ivoire. Pourtant, le nombre de carcasses d’éléphants ne cesse d’augmenter. Les responsables gouvernementaux disent avoir vérifié que 281 éléphants sont morts depuis mars 2020; Les ONG de conservation dans la région disent que le nombre de morts est encore plus élevé.

« Du point de vue de la population, ce n’est pas grave, même si de nombreux éléphants sont morts », explique Markus Hofmeyr, vétérinaire de la faune et ancien chef des services vétérinaires du parc national Kruger. « Il est cependant important qu’un diagnostic soit établi pour s’assurer qu’aucun acte criminel n’est à portée de main – ce serait un problème pour la population s’il n’est pas traité. »

Le Botswana, avec environ 130 000 éléphants de savane, est l’un des derniers bastions de l’espèce en Afrique, où le braconnage de l’ivoire a réduit leur nombre à environ 350 000. Les animaux mourants au Botswana vivaient dans une région éloignée au nord-est du delta de l’Okavango, où vivent environ 18 000 éléphants, 16 000 personnes et 18 000 bovins.

 

Quelles sont les causes possibles pouvant expliquer la mort des éléphants du Botswana?

Selon les vétérinaires et les experts de la faune interrogés par National Geographic, ainsi qu’un examen des décès d’éléphants passés, les causes possibles incluent : l’ingestion de bactéries toxiques dans l’eau, l’empoisonnement à l’anthrax, l’empoisonnement par l’homme, l’infection virale par des rongeurs ou des microbes pathogènes. Ensuite, il pourrait également s’agir d’une combinaison de ces causes, en particulier si des facteurs environnementaux ont joué un rôle, comme les fortes pluies tardives de cette année après des années de sécheresse.

Le gouvernement du Botswana, qui enquête sur les morts mystérieuses des éléphants du Botswana, a annoncé lors d’une conférence de presse le 10 juillet qu’il avait les résultats préliminaires des tests de laboratoire au Zimbabwe. Toutefois, les autorités botswanaises disent attendre des réponses concluantes avant de les partager avec le public.

« Nous nous attendons à des résultats supplémentaires d’un autre laboratoire en Afrique du Sud au plus tard cette semaine », a déclaré à National Geographic Cyril Taolo, directeur par intérim du Département de la faune et des parcs nationaux du Botswana. Les résultats du Canada et des États-Unis suivront par la suite.

Les experts disent que pour obtenir une explication précise, il faut échantillonner les carcasses, le sol et l’eau à proximité presque immédiatement après la mort des éléphants. C’est un défi de taille dans cette région reculée, où le corps d’un éléphant peut ne pas être retrouvé et analysé pendant des jours, voire plus. D’ici là, le soleil brûlant a contribué à dégrader le corps, effaçant probablement les preuves clés, et d’autres animaux peuvent manger leurs organes avant une récupération pour examen. Voici de plus près les causes possibles et leur signification :

 

Anthrax

Une explication possible de la mort des éléphants serait l’empoisonnement à l’anthrax. La maladie infectieuse, causée par une bactérie trouvée dans le sol, a déjà tué des éléphants du Botswana dans le passé. La mort soudaine d’éléphants après avoir montré des symptômes neurologiques – tels que la marche en cercle, comme l’ont rapporté des témoins oculaires – suggère que l’empoisonnement à l’anthrax est une possibilité probable. La bactérie causant cette maladie infectieuse se produit naturellement dans le sol. D’ailleurs, on sait que l’anthrax pour affecter les animaux domestiques et sauvages dans le monde entier. Les éléphants du Botswana peuvent s’infecter lorsqu’ils respirent ou ingèrent du sol, des plantes ou même de l’eau contaminés.

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Mais le Département de la faune et des parcs nationaux du Botswana dit qu’il a éliminé l’anthrax comme une possibilité. Le vétérinaire sud-africain de la faune Michael Kock, qui a travaillé sur des cas d’anthrax d’éléphants dans cette région pour le gouvernement du Botswana dans les années 1990, affirme que les scientifiques devraient prélever des échantillons de sang sur les animaux, idéalement quelques heures après leur mort. Au microscope, les microbes de l’anthrax ont une forme distinctive, dit Kock. Mais lorsqu’un corps commence à se décomposer, d’autres bactéries envahissent, ce qui rend l’identification extrêmement difficile.

Si l’anthrax tue les éléphants, ce serait un problème difficile à éradiquer, ajoute-t-il. Pour empêcher les spores de se propager, il est nécessaire de brûler les carcasses dès que possible, ce qui nécessite des tonnes de bois. Étant donné que les décès se sont produits dans une région aussi reculée, avec peu de routes, se rendre à toutes les carcasses serait un défi supplémentaire. Le ministère de la Faune et des Parcs nationaux a d’ailleurs brûlé certaines carcasses à proximité des communautés, dit Taolo.

 

Famine ou déshydratation

Il est très peu probable que les animaux aient succombé à la famine ou à la déshydratation parce que les morts ont commencé lorsque les points d’eau avaient encore plein d’eau de pluie. En effet, la végétation est abondante dans la zone où les éléphants du Botswana vivent, explique Erik Verreynne, vétérinaire et consultant en faune sauvage. Le Botswana, qui dirige un programme d’élevage de bétail où les éléphants sont morts. « La végétation est luxuriante et verte après une année pluviométrique bien meilleure par rapport à la sécheresse des années précédentes », dit-il.

 

Toxines dans l’eau

Les cyanobactéries – algues bleu-vert – peuvent causer la mort, et de nombreux éléphants morts se trouvaient près de points d’eau ou d’étangs. Mais les éléphants boivent généralement au milieu des plans d’eau – et non aux bords où les cyanobactéries ont tendance à s’accumuler. De plus, avec le temps, les précipitations emportent généralement les bactéries et les éléphants meurent dans cette région depuis plusieurs mois. Les cyanobactéries ont probablement provoqué la mort des éléphants de masse préhistoriques. Il est possible que les éléphants du Botswana aient été écœurés par quelque chose d’autre et, peut-être fiévreux, aient eu envie d’eau et soient morts après avoir bu ou essayé de boire. La seule façon de confirmer ou d’exclure les cyanobactéries est de tester les eaux, ce qui, selon Taolo, est en cours.

 

Empoisonnement

Les populations locales qui vivent près des éléphants auraient-elles pu les empoisonner en représailles pour avoir mangé leurs récoltes, peut-être en laçant des melons d’eau ou des légumes comme les choux? Si les locaux ont utilisé du poison – généralement du cyanure – les décès seraient probablement en regroupement dans une zone spécifique. Mais le cyanure reste dans les carcasses longtemps après la mort, et rien ne prouve que les animaux mangeant le corps des éléphants morts – hyènes, chacals, vautours – meurent également.

On suspecte d’autres poisons, comme le fluoroacétate de sodium, parfois utilisé comme pesticide et se décompose plus rapidement. Pour vérifier cela, dit Kock, les scientifiques devraient examiner le foie des victimes. Ce dernier agit comme filtre à toxines naturelles du corps. Ils doivent aussi tester leurs estomacs qui pourraient contenir des aliments potentiellement contaminés.

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Si les empoisonnements sont à blâmer, les autorités voudront probablement travailler avec les communautés qui ont souffert parce que les éléphants ont endommagé leurs terres et leurs cultures. La meilleure façon de gérer les rencontres entre les humains et les éléphants est une controverse politique. L’année dernière, le président Mokgweetsi Masisi a levé une interdiction de cinq ans de chasser les éléphants, invoquant la nécessité de réduire les rencontres dangereuses.

 

Virus de l’encéphalomyocardite

Une mort subite précédée de symptômes neurologiques serait compatible avec ce virus transmis par des rongeurs. Le virus provoque une insuffisance cardiaque. Il se retrouve dans les selles des rongeurs; les éléphants risquent de manger de l’herbe contaminée. La plupart des herbivores mangent les brins d’herbe par le haut. Mais les éléphants expulsent et consomment toute la touffe – racines, excréments de rongeurs, etc., nous explique le vétérinaire sud-africain Roy Bengis. Plus de 60 éléphants du parc national Kruger sont morts de cette façon au début des années 1990. Cela s’est produit après la première année humide après une grave sécheresse. Ce sont des conditions similaires à celles du Botswana récemment lorsque la population de rongeurs autour du célèbre parc sud-africain a explosé, nous explique Bengis. Il était à l’époque chef des services vétérinaires du parc national de Kruger.

Il n’a cependant été signalé aucun nombre inhabituellement élevé de rongeurs dans les zones où les éléphants du Botswana sont morts. Selon Kock, une mousse dans les voies respiratoires des éléphants et des signes spécifiques de lésions cardiaques indiqueraient cette cause. Il est également possible de détecter le virus lui-même lors d’une autopsie. L’encéphalomyocardite n’a pas été une priorité pour le développement de traitements ou de vaccins. Donc s’il est à blâmer, il y a peu de recours pour la contrer.

 

Des microbes tueurs

Les bactéries et les virus qui n’étaient pas auparavant mortels pour des espèces spécifiques peuvent évoluer pour devenir des tueurs. C’est présentement le cas avec le nouveau coronavirus. En effet, le SRAS-CoV-2 provenait probablement de chauves-souris. Et il a tué jusqu’à présent plus de 600 000 personnes dans le monde. De nombreux coronavirus se produisent chez les animaux. Mais rien ne prouve que la COVID-19 soit à l’origine de ces décès d’éléphants, ou qu’il se produit même chez les éléphants, dit Kock.

Des changements météorologiques brusques ou extrêmes du paysage ou des hôtes des microbes peuvent déclencher des changements dans les bactéries ou les virus, les rendant mortels. En 2015, quelques 200 000 antilopes saïga sont mortes d’une intoxication sanguine au Kazakhstan après que la chaleur et l’humidité extrêmes ont provoqué une bactérie Pasteurella commune. Cette dernière, dans des conditions normales, se reproduit de manière inoffensive chez les animaux. Elle peut se multiplier et les submerger mortellement. Une infection similaire pourrait avoir ravagé les éléphants, disent les vétérinaires. Mais dernièrement, les températures dans la région ne sont pas exceptionnellement si chaudes. Et les décès sont encore relativement stables. Cela rend donc cette théorie moins probable.

« Nous devons garder l’esprit ouvert », explique le vétérinaire Verreynne. Il note qu’une autre possibilité pourrait être des virus transmis par des arthropodes tels que des tiques ou des moustiques qui n’ont jamais été diagnostiqués chez des éléphants sauvages auparavant. Peut-être que les pluies abondantes récentes de la région, après des années de sécheresse, ont ouvert la voie à une épidémie, dit-il.

De multiples facteurs, dont le changement climatique, pourraient contribuer à ces décès. « La maladie est souvent un indicateur d’un problème sous-jacent », dit Verreynne. Il ajoutant que démêler ce qui tue les éléphants du Botswana « peut aider à évaluer la santé de l’écosystème ».