Laboratoire de fusée a récupéré avec succès le premier étage d’un lanceur d’électrons après avoir fait un splash contrôlé dans l’océan Atlantique, une étape majeure dans la quête de l’entreprise pour un missile réutilisable. Le PDG Peter Beck, s’adressant à la presse peu de temps après l’opération, a qualifié la mission de «succès complet» – et elle a recueilli 286 092 $ pour des œuvres de bienfaisance.

Il s’agissait du premier test majeur de l’Electron amélioré de Rocket Lab, qui comporte un étage intermédiaire modifié (au-dessus du premier étage de rappel mais en dessous du deuxième étage, qui tourne autour de la charge) qui permet au propulseur d’effectuer une descente contrôlée après le détachement faire.

Le plan pour l’avenir est de faire attraper le propulseur par un hélicoptère en plein vol, mais cette première fois, l’équipe a décidé de l’éclabousser en premier. «Sortir des fusées de l’océan n’est tout simplement pas amusant», a fait remarquer Beck.

Avant même le début de la mission, une idée générale de la zone de descente est déjà connue, car la trajectoire du missile a été soigneusement planifiée et la météo est étroitement surveillée. Et au fur et à mesure que le lancement progresse, la zone de descente projetée devient de plus en plus claire en fonction des informations transmises par la fusée elle-même.

Le missile Electron de Rocket Lab deviendra réutilisable, la société visant à restaurer des hélicoptères aériens

En aval, nous avons un navire et un hélicoptère basés sur le navire. Il décollera avec le missile et survolera le point de retour prévu », a expliqué Beck. «Au moment où nous passons à la première phase, il télémet son point d’impact prévu en temps réel. Il y a une sorte de boucle de rétroaction en temps réel tout le temps. «

Il a souligné qu’en cas de problème avec le lancement, l’hélicoptère ne risquerait pas d’être touché par des débris à 900 milles à l’heure car la trajectoire serait complètement différente dans ce cas.

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Une fois le deuxième étage déconnecté, le premier a entamé sa descente, heurtant environ mach 2 avant de déployer son parachute pilote, puis un parachute de drogue pendant environ une minute pour ralentir sa vitesse, puis le planeur principal sous lequel il passait normalement une trajectoire prévisible jusqu’à ce qu’ils soient pris en charge par l’hélicoptère. Dans ce cas, cependant, il a été autorisé à éclabousser «à quelques kilomètres» de la zone d’impact prévue. Il roulait à environ 30 pieds par seconde, ou 20 miles par heure, quand il a heurté l’eau.

Crédits d’image: Laboratoire de fusée

Beck était de retour au contrôle de mission et il en était heureux, a-t-il déclaré. «Compte tenu de l’état de la mer, je suis content de ne pas être sur le bateau. Le voyage de retour était sur des vagues de 5 mètres de haut. Je n’ai pas moi-même un pied marin particulièrement solide », a-t-il admis. Cependant, l’escalier descendant a renvoyé une télémétrie clairsemée mais précise, qu’il a regardée pendant que le deuxième escalier continuait son voyage. « C’était comme tricher de quitter la montée des yeux pour regarder le retour. »

(Il a ajouté que « Si vous étiez dans la pièce, vous m’auriez probablement décrit comme un écolier qui rigole. » Un autre représentant de Rocket Lab a confirmé cette critique.)

Le navire de sauvetage a récupéré le propulseur peu de temps après l’éclaboussure et les ingénieurs sont même en train de le déchirer pour examiner les différentes pièces pour détecter l’usure et les dommages. «Les environnements de rentrée surpassent les environnements d’ascension», a expliqué Beck, ce qui signifie que le matériel sera confronté à des conditions différentes et plus sévères pendant la descente semi-contrôlée que lors du lancement soigneusement planifié.

Alors qu’ils espèrent requalifier certains composants pour le vol, les moteurs et quelques autres pièces ne pourront plus être lancés. Compte tenu du trajet qu’ils ont fait, ce serait assez injuste pour les vélos. C’était bien rôti là-bas », a déclaré Beck.

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La mission Return to Sender de Rocket Lab est en cours.

Crédits d’image: Laboratoire de fusée

Tout cela fait partie du plan: à partir des données de cette descente, le bouclier thermique et les composants de la première étape seront modifiés et renforcés pour mieux résister aux rigueurs du retour. « Nous fabriquerons des motos dans le futur », a déclaré Beck. « Le but est de prendre tout le podium, de le recharger et de voler à nouveau. »

Simple à imaginer, mais une tâche complexe car chaque pièce doit être vérifiée et recertifiée. Mais comme cela peut être fait en parallèle avec la ligne de production principale d’Electron – qui, selon Beck, produit un lanceur tous les 30 jours et devient plus rapide chaque mois – cela devrait conduire à une augmentation significative du nombre de missiles dont la société dispose. .

L’impact sur les coûts de la récupération, du vol de matériel recertifié et d’autres aspects de celui-ci est toujours très en évolution, a souligné Beck. «Mais la plupart des coûts de construction d’un Electron sont la première étape, donc si vous pouvez changer cela, vous pouvez changer l’économie du véhicule. Ce serait bien de tout comprendre l’année prochaine, mais il est tout à fait possible que ce ne soit pas le cas », a-t-il déclaré.

Cependant, une chose semble certaine: les missiles réutilisables sont clairement l’avenir si le coût est un facteur.

Le lancement a également été un grand succès à un autre égard: l’une des nombreuses implémentations était un gnome imprimé en 3D dont le trajet a été payé par le géant du jeu Valve Software. fondateur Gabe Newell . Il s’est engagé à faire un don d’un dollar au Starship Children’s Hospital pour chaque vue du livestream de lancement, qui s’est élevé à 286 092 $.

Gnome Chompski, comme on l’appelle, a probablement grillé maintenant, mais a eu une vie courte et passionnante dans l’espace et a pris des photos mémorables.

Un gnome imprimé en 3D dans l'espace après avoir été lancé sur une fusée Rocket Lab.

Crédits d’image: Laboratoire de fusée