Dans une année où les transports publics dans les avions, les trains et les bus ont vu le nombre de passagers diminuer après la pandémie de Covid-19, l’une des startups cherchant à proposer une approche totalement nouvelle pour amener les individus d’un point A à un point B a – des taxis volants – a a collecté une somme importante.

Volocopter, une startup du sud de l’Allemagne (en particulier Bruschal) qui construit et teste des avions électriques VTOL (décollage et atterrissage verticaux), a levé 200 millions d’euros (environ 241 millions de dollars) dans le cadre d’un cycle de financement de série D. En plus de ses avions, Volocopter a également construit une analyse de rentabilisation dans laquelle ses navires seront déployés dans une flotte de taxis en zone urbaine. Le PDG Florian Reuter nous dit que les services live sont désormais disponibles depuis deux ans pour les deux modèles de voitures qu’il a développés.

«Nous prévoyons en fait de certifier notre VoloCity dans environ deux ans et de démarrer des opérations de taxi aérien commercial juste après», a-t-il déclaré. «Paris et Singapour sont en pole position [as the first cities], où Paris veut se doter de taxis aériens électriques pour les Jeux Olympiques de 2014. Avec notre VoloDrone, nous attendons les premiers vols commerciaux encore plus tôt qu’avec notre VoloCity. «

À ce jour, Volocopter a exposé son navire sur des vols à Helsinki, Stuttgart, Dubaï et au-dessus de Marina Bay à Singapour. Outre l’Europe et l’Asie, il prévoit également de lancer des services aux États-Unis.

Dans un certain contexte, c’est fondamentalement sur la bonne voie avec ce que la société avait précédemment projeté: en 2019 – lorsque Volocopter a initialement levé 55 millions de dollars de financement pour sa série C (finalement terminé à 87 millions d’euros, environ 94 millions de dollars) – il a déclaré que la société il était à trois ans de service.

Cette dernière série D (sursouscrite) comprend des investissements provenant d’un mélange de donateurs financiers et stratégiques. Fonds gérés par BlackRock; société d’infrastructure mondiale Atlantia SpA; Avala Capital; pièces automobiles colosse Continental AG; Japonais NTT à travers sa division de capital-risque; Tokyo Century, une société de crédit-bail japonaise; plusieurs family offices incluent tous de nouveaux investisseurs. Volocopter a également déclaré que tous ses investisseurs existants – cette liste comprend Geely, Daimler, DB Schenker, Intel Capital, btov Partners, Team Europe et Klocke Holding et plus – ont également contribué au cycle.

Si cela semble être une longue liste, c’est un peu délibéré, car le travail de Volocopter est complexe et nécessite un large écosystème d’autres acteurs, a déclaré René Griemens, directeur financier de la société.

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«Faire décoller la mobilité aérienne urbaine nécessite un écosystème complet que nous développons actuellement. Bon nombre de nos partenaires stratégiques nous soutiendront dans divers aspects de la chaîne d’approvisionnement, tels que la mise à l’échelle des composants, l’entrée sur les marchés et l’amélioration de nos opérations. La plupart d’entre eux connaissent très bien certains aspects de notre modèle commercial (par exemple, Japan Airlines pour l’aviation, Atlantia pour les infrastructures) », a-t-il déclaré. « Leur investissement est le reflet de leur enthousiasme pour Volocopter en tant que leader dans la construction de l’ensemble de l’écosystème UAM, apportant crédibilité et confort aux investisseurs purement financiers. »

Il a ajouté que bon nombre de ces entreprises ont un « partenariat pratique » avec Volocopter. « DB Schenker, par exemple, déploie avec nous des drones de logistique électrique lourds de premier plan dans le monde entier. »

L’entreprise a maintenant levé près de 390 millions de dollars. Nous demandons une évaluation mise à jour, mais pour un certain contexte, les données de PitchBook estiment maintenant l’évaluation à 624 millions de dollars.

Fondée en 2011, Volocopter travaille sur son idée depuis une décennie entière maintenant – qui se distingue par son design circulaire très large qui se trouve là où se trouverait le rotor d’un hélicoptère – et à bien des égards, c’est l’idée classique d’un moonshot en action.

Il n’a pas encore gagné d’argent, et le produit qu’il construit pour lui est très révolutionnaire – il vole dans un territoire totalement inconnu, pour ainsi dire – et n’a donc finalement pas été testé. Ce n’est pas le seul à travailler sur des concepts de «taxi volant» – il existe d’autres sociétés très bien capitalisées telles que Lilum, Joby Aviation, Kitty Hawk et eHang.

Cependant, ceux-ci ont tous fait face à une variété d’obstacles, allant des poursuites des investisseurs aux projets de naphtaline, aux accidents et aux désinvestissements (Joby a retiré Elevate l’année dernière lorsque Uber s’est éloigné des tirs de lune coûteux), et aucun d’entre eux ne vole encore commercialement. Chez Volocopter (comme chez les autres), les investisseurs ici ont fait un pari à long terme sur un concept et une équipe qu’ils croient pouvoir livrer.

Pour l’instant, la société affirme que la technologie n’est plus l’obstacle, et il ne semble pas non plus que les régulateurs, qui sont dans la pandémie, se concentrent davantage sur l’examen de nouvelles approches aux problèmes anciens pour améliorer l’efficacité et reconnaissent que nous ne devrions pas faire grand chose d’autre à partir de maintenant. sur, à la suite de la pandémie.

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Dans le cas des navires VTOL, la promesse a toujours été qu’ils pourraient contourner bon nombre des problèmes de congestion dans les zones urbaines et offrir une alternative plus écologique aux modes de transport actuels gourmands en gaz.

Le défi, en revanche, était de déterminer la sécurité des appareils entièrement nouveaux ainsi que le trafic et les autres systèmes sous lesquels ils fonctionneraient. Avec l’idée que cet engin serait finalement autonome, cela ajoute un autre tour complexe.

Il est intéressant de noter que les régulateurs de plusieurs marchés, qui étaient peut-être plus sceptiques à l’égard des nouveaux concepts, semblent désormais plus ouverts à une vision différente de ces concepts alors que la pandémie est imminente. (Cela s’est également produit dans d’autres domaines, tels que le marché britannique des scooters électriques, qui a connu une augmentation de l’activité après que les régulateurs aient longtemps été sceptiques l’année dernière et leur ont fait un signe de tête, invoquant la nécessité d’options de transport plus individualisées dans un pays touché par une pandémie.)

«Il n’y a plus d’obstacles majeurs en termes de technologie en tant que telle», a déclaré Retuer. «Tout est question d’exécution maintenant. L’AESA a défini ce qu’il faut pour avoir des taxis aériens électriques certifiés pour le plus haut niveau de sécurité aérienne. Nous disposons de la meilleure technologie du marché pour nous certifier selon les normes de sécurité élevées de l’EASA et nous garderons notre esprit pour terminer les quelques étapes restantes de la certification. «

En revanche, il a déclaré que les autres défis qui subsistent sont ceux de toute startup hautement technique: « Notre plus grand défi pour le moment est d’acquérir des talents », a-t-il déclaré. «Nous recherchons les meilleurs talents dans le monde et développons maintenant rapidement notre équipe afin de pouvoir accélérer sur le plan technique et du développement du marché. En particulier sur les marchés où nous ouvrirons les premières routes, comme Paris, Singapour, la Chine et le Japon, nous allons à toute vitesse pour préparer tout le nécessaire, de l’infrastructure numérique aux sites d’atterrissage, aux approbations de la ville et plus encore. «